Neon Struct

[ingressi]Sota on rauhaa, vapaus orjuutta ja tietämättömyys voimaa.[/ingressi]

Mennyttä historiaa vuosien kuluttua tarkastellessa on huomionarvoista muistella Looking Glassin ja Irrational Gamesin vaikutusta uskottavan pelimaailman rakentamisessa. Niin System Shock kuin sen henkinen perillinen BioShock ovat sarjoina vaikuttaneet poliittisesti ja yhteiskunnallisesti valveutuneiden pelien kehitykseen sekä siihen millaiseksi toimintapelit 2000-luvulla laajalti mielletään.

Vuonna 2013 BioShock 2 ja The Bureau: XCOM Declassified -pelien tekoälyä kehittänyt ja valvonut David Pittman perusti yhdessä kaksoisveljensä J. Kyle Pittmanin kanssa oman itsenäisen pelistudion. Yrityksen perustaminen rakentui vakaalle pohjalle, sillä molemmilla oli jo ansioinaan kuusi vuotta kokemusta suurten pelitalojen palkkalistoilla työskentelystä.

Halusta kohdistaa osaaminen pienimuotoisempiin ja enemmän itsensä näköisiin peleihin johti Minor Key Gamesin alulle panoon. Pian sen jälkeen veljekset julkaisivat ensimmäisen kaupallisen pelinsä: H. P. Lovecraftin kauhumytologiasta ammentaneen ja viehättävän palikkamaisen rogueliken nimeltä Eldritch.

Irrational Gamesin perintö voi siis hyvin tässä maailmassa, vaikka studio itse suljettiin suunnitteluguru Ken Levinen toimesta alkuvuodesta 2014. Pittmanin veljesten luomalla NEON STRUCTilla on harteillaan menneisyyden kevyehkö taakka – miten AAA-kehittäjästä siirrytään indien maailmaan? Erinomaisin tuloksin, jos minulta kysyt.

Neon Struct

NEON STRUCT on pelaajan silmien takaa kuvattu hiiviskely, jonka teemat ovat tuttuja ja ajankohtaisia. Brittiläisen kirjailija George Orwellin (1903–1950) Vuonna 1984 -romaanin hengessä pelaaja tulee kukistaneeksi NEON-yhtiön lanseeraaman globaalin salakuunteluohjelman samalla nimensä puhdistaen. Loppu ei osoittaudu niin riemun täyteiseksi kuin edellä kirjoitettu lause saattaisi antaa ymmärtää. Kaukana ei myöskään kuljeta amerikkalaisen kirjailija Philip K. Dickin (1928–1982) vinksahtaneista uhkakuvista, joissa asiat saavat uusia merkityksiä sen mukaan, mitä syvemmin niitä tarkastellaan.

Tarinan päähenkilö Jillian Cleary on vakooja, joka menettää virkansa työnantajan tuomittua tämän petoksesta ja käynnistettyä ajojahdin. Clearyn ponnistelut nimensä puhdistamiseksi johtavat läpi kahdella eri mantereella tapahtuvien kahdeksan tehtävän, joiden välissä tarinaa avataan pelattavilla ei-toiminnallisilla kohtauksilla. NEON STRUCT ei hyödynnä elokuvallisia välinäytöksiä missään vaiheessa, sillä omaehtoinen ympäristön tutkimus ja keskustelu avainhenkilöiden kanssa kuljettavat juonta saumattomasti eteenpäin.

Tehtävien suorittamiseen on tarjolla useita vaihtoehtoisia reittejä, mikä kutsuu tutkimaan ympäristöä. Osa reiteistä toimii oikopolkuna melkein suoraan tason loppuun. Ympäristöt vaihtelevat betonikomplekseista ja 1980-lukua muistuttavista puolityhjistä ostoskeskuksista aina sisälle Clearyn mieleen ja Tron-elokuvan tavoin tyyliteltyyn kybermaailmaan saakka. Avoin kenttäsuunnittelu on pistämättömän harkittu ja looginen: missään vaiheessa eteneminen ei muodostu ongelmalliseksi eikä peli edes sisällä minkäänlaista karttaa saati seuraavaan kohteeseen osoittavaa suuntaviivaa. Selkeästi jäsennetyt osatavoitteet kuljettavat pelaajaa vaivatta kohti maalia.

Vain huono vakooja tepastelee rakennukseen etuovesta, mitä korostaa sekin asia, että Cleary on kaikkea muuta kuin taistelija. NEON STRUCTissa ei ole mahdollisuutta tappaa vastustajia, vaan selin olevat vartijat tainnutetaan lähietäisyydeltä, mikä johtaa pisteiden menettämiseen. Vartijan havaitessa Clearyn on viisainta piiloutua uudelleen, sillä tekoäly luopuu havaitun tunkeutujan etsinnästä nopeasti palatakseen kierrokselle.

Jos todellakin haluat valita etuoven, ota mukaasi katumarkkinoilta ostettavia ruiskeita, jotka esimerkiksi parantavat Clearyn juoksunopeutta tai tekevät hänet kokonaan näkymättömäksi. Kuolema koittaa usein, mikä pakottaa harkitsemaan uusia taktiikoita. Kyseessä ei kuitenkaan ole vaikea peli: siitä huolehtii taskukellon tarkkuudella toimiva automaattitallennus.

“NEON STRUCT on pelaajan silmin kuvattu hiiviskely, jonka teemat ovat tuttuja ja ajankohtaisia.”

Jokaisen tehtävän lopussa Clearyn vakoojan taidot punnitaan, ja niille annetaan arvosana F:stä A:han. Paras arvosana saavutetaan toimimalla huomaamatta, väkivallattomasti sekä pitkin kenttää ripotellut geokätköt avaten. Kätköistä saa myös hyödyllisiä lätkiä, joita heittelemällä voi harhauttaa vartijat katsomaan toiseen suuntaan. En kokenut tehtävien pisteytystä kovin tärkeänä osana pelikokemusta, mutta perfektionisteille järjestelmä toimii moitteetta antaen pisteitä yksinomaan hyvästä suorittamisesta eikä pelimekaniikoiden tahallisesta rikkomisesta.

Lukot, hälyttimet, turvakamerat ja muut apparaatit ohitetaan minipelissä, joka on klooni Atarin kuuluisasta Breakout-pelistä. Hauskana viittauksena murtautumiseen käytettyä työkalua kutsutaan “Break-In” -työkaluksi. Verkkoon murtautuminen palikoita yksitellen hävittämällä toimii paremmin kuin esimerkiksi kliseeksi muodostunut tiirikointi tai numeroitujen liuskojen pyörittely.

Neon Struct

Ulkoasua sekoittavan filmikohinan ja väriaberraation käyttämiselle on vaikea löytää perusteita, mutta NEON STRUCT ei toisaalta muutu rumaksi, vaikka ne kytkisi asetuksista pois. Pelkistettyihin tekstuureihin lisätyt varjostukset ja valaistukset ovat ennen kaikkea näyttäviä, mutta tukevat myös pelaamista: varjoisia alueita on hyödynnettävä, mikäli aikoo menestyä. Alueen saa tarvittaessa pimennettyä kokonaan erikoisella antivalokranaatilla, joka nimestäänkin päätellen synnyttää räjähdyksen yhteydessä ympärilleen pimeyttä.

Valitettavasti äänisuunnittelua ei voi kehua samoin kuin ulkoasua, sillä lähestyvien vartijoiden kengänkopina kuuluu jatkuvasti yhtä äänekkäänä. Tällöin on mahdotonta päätellä Clearyn etäisyyttä vartijaan, mikä johtaa liiankin ehdottomaan kulmien takaa kurkkimiseen. Se pakottaa varovaisuuteen, mutta parempi ja todenmukaisempi ratkaisu olisi ollut vaimentaa ääniä kohteen ollessa kauempana.

[bandcamp width=100% height=120 album=1401231563 size=large bgcol=333333 linkcol=fe7eaf tracklist=false artwork=small]

Suurin yksittäinen mielihyvän tuottaja NEON STRUCTissa on sen musiikki. Elektrobändi The Home Conversionin säveltämät 18 kappaletta tuovat vääjäämättä mieleen M83:n, LCD Soundsystemin ja Boards of Canadan tunnelmallisen säveltaiteen pukien NEON STRUCTin yöntumman ja kyberpunkille ominaisen estetiikan lohduttomaan visioon suuryrityksille alistuneesta – mutta pinnan alta kapinoivasta – maailmasta. Kävellessä läpi neonhehkuisen betonilähiön musiikkia kuunnellen voi vahviten aistia pelin mystisen hekuman. Musiikkiraita on kuunneltavissa ja myynnissä Bandcampissa.

NEON STRUCTin hahmot esitetään kadulla kasvottomina ihmisinä tai videopuheluissa ääriviivapiirroksina. Erityisesti sivuhahmot ovat suureksi osaksi persoonattomia non-entiteettejä – orjia koneiston rattaissa ja autuaan tietämättömiä ympäröivästä tarkkailusta. Poikkeuksen kaavaan tekevät kadunkulmissa seiniin nojailevat punkkarit, joiden läsnäolo on erottamaton vastavoima osana fiktiivisen poliisivaltion katukuvaa.

“Kävellessä läpi neonhehkuisen betonilähiön musiikkia kuunnellen voi vahviten aistia pelin mystisen hekuman.”

Cleary on oiva esimerkki yhtäaikaisesti vahvasta, mutta haavoittuvaisesta ihmisestä. Ensimmäisen tehtävän päätteeksi hän joutuu esimiehensä tytöttelemäksi, johon voi vastata asiankuuluvalla huomautuksella. Hieman tämän jälkeen Cleary luottaa liikaa vanhoihin ystäviinsä joutuen heidän pettämäksi. Nämä kaksi helposti ohimenevää seikkaa tuovat paljon syvyyttä Clearyn hahmoon ja viime kädessä hänen perimmäiset motiivinsa linkittyvät pelaajan tekemien valintojen kanssa.

Pittman itse kuvaa NEON STRUCTin maailmaa betonin ja neonvärien sävyttämäksi tulkinnaksi nykyaikaisesta valvontayhteiskunnasta. Peli on samalla hänen ensimmäisensä, jota varten on kirjoitettu merkittävä tarina. Siitä huolimatta narratiivi on alusta loppuun saakka eheästi kirjoitettu.

Kuten hyvin tiedetään, vuoden 2013 kesäkuussa Edward Snowden vuoti julkisuuteen useita dokumentteja, jotka paljastivat Yhdysvaltain kansallisen turvallisuuspalvelun harjoittaman salakuuntelun. Tietovuotojen julkistuksen jälkeinen elämä tietoyhteiskunnassa on vaikuttanut vahvasti myös NEON STRUCTin esittämään kysymykseen: tarvitseeko ihmisten tietää, että heitä kuunnellaan vai ovatko he onnellisempia tietämättömänä?

NEON STRUCT on tärkeitä kannanottoja tekevä poliittinen trilleri, jonka juuret ja vaikutteet ammentavat selkeästi Deus Exin ja Thiefin monitahoisen hiiviskelyn lisäksi George Orwellin ja Philip K. Dickin romaanien maailmasta. Sen tiedon yksinään pitäisi kertoa onko ostos kannattava.

NEON STRUCT on saatavilla Windowsille, Macille ja Linuxille.

https://www.youtube.com/watch?v=llginnqhMBI